La nueva lucha del investigador chino que descifró el Covid-19

CARTA DESDE SHANGHÁI

Finalmente recuperó su laboratorio, a costa de salidas nocturnas y una batalla muy pública. Zhang Yongzhen, el primer investigador que publicó la secuencia del genoma del SARS-CoV-2 hace más de cuatro años, está en abierto conflicto con la institución que acoge el trabajo de su equipo. El asunto salió a la luz el 28 de abril. Esa mañana, el Sr. Zhang y sus colegas llegaron a trabajar y encontraron cerrada la puerta del Centro Clínico de Salud Pública de Shanghai, en los distantes suburbios del sur de la ciudad más poblada de China. El desacuerdo con la dirección sobre la finalización de su contrato se intensificó.

Como hombre decidido, Zhang Yongzhen decide organizar una sentada hasta que los guardias del centro hayan abierto las puertas. Publicadas por sus estudiantes investigadores en Weibo, el Twitter chino, las fotos tomadas por quienes pudieron permanecer a su lado lo muestran cansado y desaliñado, sentado en una silla frente a los guardias de seguridad. Luego aparece recostado sobre un colchón, debajo de un edredón, durmiendo afuera, con un termo al lado, botellas de agua, bolsas de comida y siempre el equipo de guardias. Las cajas en el suelo quedaron empapadas por la fuerte lluvia. “No me iré, no me rendiré, lo hago por la ciencia y la verdad”, escribió en una publicación en la red social que pronto será eliminada. El científico permanece afuera durante tres noches.

El Sr. Zhang empezó en este laboratorio cinco años antes. Después de casi dos décadas en el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades, una institución más cercana al gobierno central, se dejó seducir por el contacto con la dirección del establecimiento, vinculado a la prestigiosa Universidad de Fudan. El entonces director, Zhu Tongyu, le había prometido 3,5 millones de yuanes (450.000 euros) de financiación anual para que no perdiera el tiempo buscando fondos y pudiera centrarse en “investigación científica de primer nivel” sobre virus; incluso le prestó su coche. Zhang estará orgulloso de que el nombre del centro aparezca seis veces en revistas científicas. Naturaleza Y Célula entre 2018 y 2020. Inicialmente un trabajador temporal, debía establecerse en dos años.

Avance crucial para pruebas y vacunas

Llegan los primeros días de 2020. El 3 de enero, su laboratorio recibe muestras de un paciente que padece este nuevo tipo de neumonía que azota la ciudad de Wuhan. en la revista Tiempo, contó cómo su equipo trabajó dos días y dos noches sin parar, utilizando las últimas tecnologías para establecer la secuencia del genoma del SARS-CoV-2 por primera vez el 5 de enero. Se pone en contacto con el jefe de medicina respiratoria del Hospital Central de Wuhan, así como con el Ministerio de Salud, viaja a la capital de Hubei el 8 de enero para explicar a los funcionarios de salud locales su comprensión del virus y sugerir medidas de protección pública.

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