Entre India y Pakistán, la guerra del arroz basmati

Hilos de vapor escapan de inmensos secadores que se extienden verticalmente hacia el cielo. Dentro de las fábricas de Chaman Lal Setia Exports, uno de los mayores exportadores de basmati indio, el polvo de arroz envuelve la atmósfera con el incesante sonido de las máquinas. Este molino de arroz situado en Karnal, 150 kilómetros al norte de Nueva Delhi, procesa y envasa entre 500 y 800 toneladas de arroz basmati cada día.

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La planta que se produce en los campos circundantes sufre toda una serie de transformaciones y pulidos hasta alcanzar la perfección. Tras una última fase de selección mecánica, lo único que deben quedar son granos de arroz elegantes y naturalmente perfumados, todos largos, de color blanco o crema, característico del basmati. Los camiones cargados salen a toda velocidad para transportar el noble cereal a los puertos indios, desde donde se enviará a más de 80 países: Malasia, Estados Unidos, Israel, pero también Europa.

Durante siglos, el basmati se ha cultivado en la llanura indogangética del subcontinente indio, hoy compartida entre India y Pakistán. Los hermanos enemigos son los dos únicos exportadores mundiales de cereal. “A lo largo de los años se han creado muchas variedades de basmati para mejorar la calidad del arroz y conseguir el resultado que tenemos hoy”, explica Vijay Setia, director de Chaman Lal Setia Exports. Sólo la India tiene treinta y cuatro variedades de basmati, en comparación con veinticuatro en Pakistán.

Una ofensiva comercial

En 2018, mientras las exportaciones de basmati indio a la Unión Europea (UE) caían drásticamente a favor de Pakistán, Nueva Delhi lanzó una ofensiva comercial y altamente simbólica contra Islamabad. India presenta una solicitud de indicación geográfica protegida (IGP) ante la Comisión Europea para obtener el uso exclusivo del término «basmati» en la UE.

Esta etiqueta le permite “Destacar el vínculo entre la región geográfica de que se trate y la denominación del producto, cuando una determinada calidad, reputación u otras características se deban esencialmente al origen geográfico”. Un estatuto que no beneficia al champán y que permite sólo a los productores de la región francesa utilizar este nombre, pero también vender sus productos a un precio más elevado. Cuando se le dio esta etiqueta al té darjeeling en 2011, los precios se dispararon.

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India ha estado a la vanguardia de la protección del basmati. A finales de los años 90, una marca estadounidense intentó registrar una patente sobre unas variedades de arroz llamadas “basmati” desarrolladas y cultivadas en Texas. Los gobiernos de India y Pakistán se opusieron y ganaron el caso. Por tanto, la India comenzó a proteger el basmati. En primer lugar, delimitando en el país los contornos de las zonas geográficas de producción de este arroz fragante, requisito previo para el reconocimiento de la IGP en la UE. “Nuestro deber es proteger nuestro arroz en los mercados internacionales y Pakistán debería haber hecho lo mismo”, dijo Ashok Kumar Singh, director del Instituto Indio de Investigación Agrícola. Islamabad, a la zaga de su vecino, habrá esperado hasta 2021 para establecer la delimitación de las zonas geográficas de producción de basmati.

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